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New Horizons飞行器将在新年当天抵达太阳系的天涯海角

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不知道是巧合还是故意地,最后的轨道调整让新视野号恰恰好将在新年当天,以不到 3500 公里的超近距离,与不到 30 公里宽的 Ultima Thule「擦身而过」。做为库柏带的一员,Ultima Thule 代表的是太阳最最早期的样貌,可能自从太阳系形成以来,就未曾改变过。这与内太阳系的小行星,甚至是在靠近太阳的过程中,表面已经开始蒸散的彗星都不同,对于了解原初的太阳系究竟各种物质的比例为何,有着极为重大的意义。考虑到原本以为应该无聊至极的冥王星都为我们带来了不少惊奇(巨大的白色爱心!),谁知道 Ultima Thule 又有着什么样的秘密呢?

三年半前快速掠过冥王星,让我们对这个前行星有了大幅度的新了解的新视野号(New Horizons),自从主要任务完成后,科学家就已经开始太阳系的边缘,希望找到一个既位于库柏带中,又刚好在新视野号航线附近的目标,做为新视野号的「延伸任务」。经过一段时间的观测和比较后,科学家最终选定了 2014 MU69 做为目标,并将其命名为「Ultima Thule」,为古希腊和罗马传说中「极北之地的尽头」的意思。

The #NewHorizons spacecraft is on final approach to #UltimaThule! Lots happening to get ready for our historic #NYE19 flyby in the #KuiperBelt. Get the latest from Mission Principal Investigator Alan Stern in this new blog post --> https://t .co/yDyVDmo4bf pic.twitter.com/cGjYCbaR6Q

 

— NASA New Horizons (@NASANewHorizons) December 20, 2018

 

新视野号将在美东时间凌晨 12:33 分掠过 Ultima Thule,大约是本地时间的下午 1:33 分。不过,由于我们距离已经非常,非常远,光是通讯延迟就已经达到六个小时之谱,所以其实通过的当下一切的动作和资料的收集都将由新视野号自行判定。我们这边大约1 月2 日可以获得第一张粗糙的照片,后续的高解析度照片(如果有拍到的话),还要再几周、甚至几个月后才会慢慢由探测器传回。

 

虽然说新视野号目前所在地依然不若早了数十年发射的「先锋号」与「航海家号」等前辈们远,但其他探测器已经是漫无目的地在虚空中飘着,而新视野号则是即将抵达人类所探索过距离最远的特定目标,而且应该很长时间内都不会被超越。这可是个极具历史性的里程碑呢。

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