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谷歌重金布局机器人静悄悄

发布于2018-01-10 20:59:04
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加利福尼亚州帕洛阿尔托——在一间不起眼的谷歌(Google)办公室里,两个真人大小的类人机器人吊挂在角落里。

既然亚马逊(Amazon)能够想到利用无人机送书,那认为谷歌可能计划有一天让机器人跳下谷歌自动汽车,迅速将包裹送到你家门口是想太多了吗?

谷歌高管承认,这方面的机器人构想相当于“登月计划”。但这似乎比亚马逊的无人机送货服务更加现实一些。亚马逊首席执行官杰夫·贝佐斯(Jeff Bezos)在本年度异常重要的一个网络购物日的前夜接受电视台采访时,透露了该公司的无人机送货计划。

在过去半年的时间里,谷歌悄悄收购了七家科技公司,尝试研发新一代机器人。负责该计划的工程师——安迪·鲁宾(Andy Rubin)曾将谷歌的Android软件打造成了智能手机领域的主导力量。

该公司对具体计划守口如瓶,但之前没有透露的投资规模说明,这不是一个小型科学项目。

至少目前,谷歌在机器人方面的尝试没有以消费者为目标。据几名知情人士透露,谷歌的预期目标是制造业——比如目前基本上由手工完成的电子装配工作,并希望与亚马逊等公司在零售业开展竞争。

据几名专家透露,一条较为现实的路就是,使现存的供应链——从工厂到运载、配送货物的公司,再到消费者——部分实现自动化。

“发展机会非常大,”麻省理工学院(MIT)数字商业中心(Center forDigital Business)首席研究科学家安德鲁·麦卡菲(Andrew McAfee)说。“仍有人在工厂走动,在配送中心收拾东西,在食品杂货店的库房里工作。”

近期,谷歌已经开始在市区通过谷歌购物(Google Shopping)服务平台开展包裹递送试验,谷歌可以尝试让该系统实现部分自动化。谷歌购物服务目前只覆盖了旧金山等少数地方,谷歌已经为塔吉特(Target)、沃尔格林(Walgreens)及美洲鹰奥菲特(American Eagle Outfitters)等公司提供送货到家服务。

或许有一天,会有自动送货到家的服务,而目前这个行业都是依靠人力送货。

“像任何登月计划一样,你得考虑时间因素,”鲁宾说,“我们需要足够长的跑道,以及一个十年愿景。”

现年50岁的谷歌高管鲁宾负责这一新计划,鲁宾在机器人领域开启了自己的工程师职业生涯,他制造智能机器的激情早已众所周知。在加入苹果公司(Apple Computer)之前,鲁宾在德国制造公司卡尔·蔡司(Carl Zeiss)担任机器人工程师。20世纪90年代,鲁宾加入苹果公司,最初担任该公司的制造工程师。

“一直以来,我将自己的爱好发展成事业,”鲁宾接受电话采访时表示。“这是世界上最棒的工作。作为一名工程师、一个喜欢捣鼓东西的人,你开始思考你愿意为自己制造什么东西。”

他举出雨刷器为例,作为他正试图创造的这种系统的一个样本,这种雨刷器拥有足够的“智能”,能在不受人为干预的前提下,在下雨时自动作业。这和谷歌联合创始人拉里·佩奇(Larry Page)提出的构想一脉相承,他曾主张,技术应该被配备到所有可能的领域,以使人类摆脱单调而重复的工作。

鲁宾曾在不少过往的硅谷初创企业里任职,是一名老将,还曾两次担任首席执行官,他说,对于开发机器人商业项目的可能性,他已斟酌了十多年。直到最近,他才觉得,一系列技术已经足够成熟,可以对新型自动化系统进行商业开发了。

今年早些时候,鲁宾卸下了谷歌Android智能手机系统分部主管的职务。自那之后,他说服了谷歌创始人谢尔盖·布林(Sergey Brin)和佩奇,让他们相信,现在正是展开此类冒险的恰当时机。二人已拿出谷歌的资金支持他,但他拒绝透露公司将为此支出多少资金。

鲁宾比较了这个项目和公司的无人驾驶汽车项目,后者于2009年上马。他说,“自动汽车项目开始时是一个科幻故事。现在它正触手可及。”

他承认,在软件和传感器等领域依然需要突破一些难关,不过他说,像移动能力和手与臂的运动等硬件问题已经得到解决。

鲁宾已在美国和日本秘密收购了不少机器人和人工智能创业公司。

这其中包括Schaft和工业知觉公司(Industrial Perception Inc.),前者是由一小队刚刚离开东京大学(Tokyo University)的日本机器人学家组成的公司,正在开发一种人形机器人,后者是一家美国创业公司,已经开发了一种用于卡车装卸货的计算机视觉系统和机械臂。被收购的公司还包括Meka和红木机器人公司(Redwood Robotics),他们是位于旧金山的人形机器人和机械臂制造商,还有自动摄像系统制造商Bot & Dolly,该公司的系统最近被应用于电影《地心引力》(Gravity)的特效制作。主营广告和设计的相关公司Autofuss和一家制造高科技轮胎的小型设计公司Holonomi也被收购了。

这七家公司能够开发出制造一个移动、灵活的机器人所需要的技术。鲁宾说他正在寻求收购更多公司。

和研究无人驾驶汽车、可佩戴谷歌眼镜设备的谷歌X未来实验室不同,机器人计划——虽然也是登月计划一般——是打算尽快能开始卖产品的。鲁宾说,目前还没决定这项计划会在谷歌内部新创一个产品团队,还是会交给一个独立的子公司。

谷歌机器人小组最初将把基地建在帕洛阿尔托,并在日本设一个办公室。除收购公司外,鲁宾还开始雇用机器人专家,并把其他一些谷歌程序员拉进来协助项目。

尽管谷歌还未透露其长期的机器人开发计划相关细节,但鲁宾表示,在制造业市场和物流业,都存在当前机器人技术未服务到的地方,而这些是明显的市场机会。

这不是谷歌第一次偏离科技公司常规业务了。它已经在推出其机器人汽车计划时撼动了全球汽车制造业。谷歌还没有公开表示是否希望自产自销,还是要为制造商供货。对于谷歌的打算,人们有各种各样的猜测,从在城区出现大批载人出行的机器人出租车,到自动递送系统,不一而足。

鲁宾说自己对现在的民用电子产品业的一个不满就是,它太复杂。他希望机器人可以不同。

“我觉得机器人还是个待开发的新领域,”鲁宾说,“我们在造硬件和软件。我们在建系统,这样一来,一个团队就会对一个整体都有了解。”

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